Ayer y hoy de las carreras aéreas en Budapest

Antes de que comience la carrera en Budapest este fin de semana, los protagonistas de ayer y hoy de la Red Bull Air Race comparten con nosotros sus experiencias de esta clásica parada, y en el proceso, descubrimos cuánto ha evolucionado nuestro deporte en 15 años.

"Budapest fue la segunda carrera en la historia del Campeonato, y eso es lo que siempre lo hace tan especial para mí", dice el piloto estadounidense Kirby Chambliss, que ha sumado dos victorias en la capital húngara desde la primera temporada de las carreras aéreas en 2003.

En 2004, la carrera se movió desde las afueras de la ciudad hasta su corazón. El triple campeón del mundo, el británico Paul Bonhomme recuerda cuando escuchó que la pista de carreras sería sobre el Danubio, con los pilotos volando por debajo del Puente de las Cadenas. "Estaba muy emocionado con la idea, como diría Kirby, y para ser sincero, realmente pensé que no pasaría. Pero las cosas avanzaron y me di cuenta de que iba a ser un evento verdaderamente espectacular", admite.

Bonhomme también recuerda la asombrosa multitud de espectadores la carrera de 2004 que coincidió con las celebraciones del Día de San Esteban. "Me quedé impresionado", dice. "Recuerdo haber pensado: '¡Estos tipos realmente saben cómo celebrar!'".

El propio Péter Besenyei de Hungría, una leyenda de la Red Bull Air Race que jugó un papel decisivo en la promoción de nuestro deporte, ganó la carrera de Budapest en 2003. Fue él quien primero voló por debajo del Puente de las Cadenas para probar la idea.

"Inicialmente, no pensé que volar bajo el Puente de las Cadenas se convertiría en un clásico de la carrera húngara", afirma. "Muchos dijeron que esto era una locura, pero fue una operación muy precisa y cuidadosamente planificada, que estuvo lejos de ser peligrosa, aunque sólo factible para pilotos con la experiencia correcta".

La demostración de Besenyei fue convincente, y hasta hoy él ha volado por debajo del Puente de las Cadenas más de 180 veces. Pero aunque el puente sigue siendo parte de la tradición de Budapest, muchas cosas han evolucionado. "Las condiciones y las reglas han cambiado de forma significativa desde la primera carrera en Budapest", comenta el héroe húngaro. "Otra cosa muy importante es que las Puertas de Aires se han mejorado de forma notoria. He tenido la suerte de probarlos todos los años, y la diferencia es bastante notable. Se han vuelto más altas, mucho más estables y se pueden reparar muy fácil y rápidamente. Están mucho más avanzados".

Steve Jones, que también fue corredor antes de convertirse en el Director de la Carrera de la Red Bull Air Race, recuerda que la pista de 2004 fue muy diferente a la pista de carreras rápida y lineal que el público verá el sábado y domingo.

"¡Fue un trabajo duro! Había algunos giros muy difíciles y ninguna limitación de velocidad de inicio. Había también una maniobra de acrobacia en el medio de la carrera, y teníamos que salir de la pista de nuevo pasando bajo el Puente de las Cadenas", describe. "¡Esto hizo que todo fuera buena un poco confuso! Las carreras actuales requieren vuelos mucho más sofisticados y enfocados en la competición".

Esa no es la única diferencia. "La infraestructura del aeropuerto de la carrera también ha mejorado", explica Jones. "Nuestros hangares eran estructuras bastante simples que cubrían el avión pero no dejaban espacio para nada más. Todo el aeropuerto de carreras estaba dirigido por un tipo, y todos lo ayudábamos. No teníamos los tiempos de respuesta tan cortos entre la primera y segunda ronda y Final a 4 que se requieren con el formato de las carreras modernas".

Los aviones y los equipos en los hangares también han evolucionado. Bonhomme cuenta que "estaba volando con mi Sukhoi 26, un avión fantástico, pero completamente inadecuado para este estilo de carreras aéreas". Jones añade que "en 2004, nuestros equipos solían ser sólo un piloto y un ingeniero [técnico]. Todos hemos aprendido mucho con los años".

El estadounidense Michael Goulian sólo tenía un técnico en su equipo para la carrera inaugural en Budapest en 2006. "El rol de coordinador del equipo nació poco después, y hoy los analistas y tácticos de la carrera son partes fundamentales de cualquier equipo de carreras y seguramente pusieron el listón mucho más alto", dice, y señala que cuenta con miembros del equipo que contribuyen de manera activa en casa, además de los que están en el hangar. "Todos volarían aviones de fábrica: Sukhois, CAPs, Extras, mucho antes que la época de los Edge 540. En estos días, el nivel de sofisticación es enorme. Desde la investigación y desarrollo de los aviones hasta los programas de pruebas de vuelo, inteligencia de carrera y estrategia. ¡Es un deporte mucho más grande y complejo de lo que solía ser!".

El actual líder del Campeonato del Mundo, Matt Hall, detalla el estado de la tecnología cuando voló por primera vez en Budapest. "En 2009, nuestro avión era simplemente un avión acrobático con algunas modificaciones para mejorar su velocidad. Nuestro único punto real para capturar y analizar datos era una cámara de video, y lo veíamos y hacíamos un plan. No hubo mediciones de Gs, RPM o velocidad", relata el australiano. "Ahora, nuestro mayor activo para el análisis de datos es nuestro táctico. Ha desarrollado la telemetría a bordo que nos dice mucho sobre dónde está el avión en la pista, dónde debería estar la línea ideal y todo lo demás".

Hall sonríe cuando piensa en navegar bajo el Puente de las Cadenas como un recién llegado, volando incluso más bajo de lo necesario para asegurarse de que haya espacio libre para su cola. "Ahora", agrega, "está bien y es fácil. Con las puertas de inicio que vienen después del puente, ¡estás tan concentrado en obtener una buena entrada en la pista que estás debajo de ella antes de que te des cuenta!".

La carrera realmente vuela para los pilotos. "Budapest se convirtió en un clásico de forma instantánea con niveles de valor agregado a lo largo de los años. Ahora que estoy comentando puedo disfrutarlo aún más", dice Bonhomme, quien transmite en vivo todas las carreras para la televisión. "Piensen en los pobres pilotos, sólo lo ven durante dos minutos en el día de clasificación y tres si tienen suerte el día de la carrera. Pero como espectadores, realmente podemos disfrutar de todo el ambiente y el espectáculo".

Pero para aquellos que ganan el clásico, el momento se congela en el tiempo. "Mi victoria en Budapest [2006] es definitivamente uno de mis mejores recuerdos de la competición. Había una multitud enormemente grande: el ambiente era increíble, incluso desde la cabina", relata Jones. "Rara vez he visto tanta gente en un solo lugar. Sorprendente".

Goulian, que está empatado en los puntos con Hall, comenta que "ganar en Budapest es un momento que define tu vida como piloto de carreras. Para mí, es comparable a ganar el Gran Premio de Mónaco, o la Indy 500; una insignia de honor. Es el hogar de Péter Besenyei, ha estado en el calendario durante tanto tiempo, una carrera tan fantástica sobre el Danubio, ¡a todos nos encanta! Espero que tenga la oportunidad de ganar en Budapest, ¡eso sería especial! "

Disfruta del clásico los días 23 y 24 de junio, las entradas todavía están disponibles AQUÍ.

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