Cómo convertirse en piloto de carreras aéreas

Sammy Mason nos explica qué es lo que se necesita y cómo es el largo proceso

Desde que la Red Bull Air Race despegó por primera vez en 2003, sólo unos 50 pilotos se han ganado el derecho a correr a través de las puertas de aire en la Master Class y la Challenger Class. ¿Qué se necesita para entrar en estos grupos de élite?

Al principio solo existía la Master Class por lo que todos los pilotos volaban por el título de la Red Bull Air Race. Con la llegada de la Copa Challenger en 2014 se ha agregado una primera etapa importante para los aspirantes a pilotos maestros. Actualmente se necesita un mínimo de un año de experiencia en la Clase Challenger como primer paso obligatorio para obtener la Súper Licencia de la Master Class, que es lo que le da derecho a un piloto a participar en el Campeonato del Mundo de la Red Bull Air Race.

Ya sea que vengan de competiciones acrobáticas, vuelos militares, exhibiciones aéreas o aviación comercial, la mayoría de los pilotos de la Red Bull Air Race sienten pasión por volar desde la infancia, y todos han pasado años desarrollando sus habilidades. Por ejemplo, esta temporada los recién llegados a la Challenger Class (Vito Wyprächtiger, Patrick Strasser y Sammy Mason) suman un total de más de 12.000 horas en el aire, con experiencia muy variada desde servir como piloto de pruebas a volar una ambulancia aérea. Los tres han ganado campeonatos acrobáticos.

Con apenas 25 años, Toma Mason es el piloto más joven en la historia de la Red Bull Air Race, pero ya posee excelentes credenciales. “Crecí en un aeropuerto. Mi mamá vuela, mi papá vuela, mi abuelo voló, tíos, primos ... todos. Es todo lo que sé, y es mi pasión", nos cuenta.

Mason siguió de cerca las carreras de los pilotos Michael Goulian y Kirby Chambliss. "Cuando les vi pensé… 'eso es lo que quiero hacer', y diseñé mi carrera con el objetivo final de ingresar en la Red Bull Air Race", explica. Con 21 años, Mason fue uno de los pilotos más jóvenes en ser invitados a participar en el famoso show aéreo en el EAA AirVenture, y ya lleva casi nueve años compitiendo en acrobacias aéreas, además de volar jets privados. "Realmente se necesita mucho para que tu nombre salga a la luz y sumar la experiencia que necesitas para competir en la Red Bull Air Race", explica.

Como Mason, todos los aspirantes escriben su currículum en el cielo. Los candidatos suelen ser descubiertos por expertos ojeadores internos, que visitan eventos en todo el mundo. Sin embargo, el potencial de Mason se detectó originalmente a través de una recomendación de Goulian, piloto de la Master Class desde 2005. "Es gracioso, pero me identifico mucho con Sammy en cuanto a crecer en aviones y ser un ‘chico de aeropuerto’, aunque Sammy es mucho más relajado que yo, creo que es la California que hay en él", dice Goulian con una sonrisa. Y continúa… "creo que Sammy es el tipo ideal de piloto que tendrá éxito en la Red Bull Air Race. Ya es un aviador increíble".

Si un piloto recomendado parece tener lo que se necesita, incluida una experiencia acrobática significativa y un mínimo de horas de vuelo, la Red Bull Air Race puede decidir realizar una entrevista. Después de eso sólo un puñado de pilotos son invitados a asistir a un campamento de entrenamiento de varios días. Allí, se ponen a prueba, desde la realización de ejercicios aéreos hasta el aprendizaje para navegar a través de puertas de aire reales, todo ello bajo el entrenamiento y la observación de figuras clave de nuestro deporte, liderados por el Director de Carrera, Steve Jones.

La prueba definitiva se realiza en una pista ad hoc. A aquellos pocos que cumplen con todos los requisitos y demuestran con confianza las habilidades necesarias se les otorga la codiciada Super License de la Clase Challenger que abre la puerta a participar en la categoría.

Pero todavía hay un último obstáculo: superar el 'Entrenamiento en Aguas poco Profundas'. En el SWET, los pilotos practican técnicas de escape bajo el agua con la ayuda de un equipo de rescate especializado que utiliza un fuselaje sumergido en una piscina. La experiencia saca a muchos pilotos de su zona de confort, pero convertirse en un experto en estos procedimientos es absolutamente obligatorio.

Sólo después de superar todas estas etapas, un piloto puede sentir la emoción de ver su nombre en la parrilla de la Clase Challenger. Wyprächtiger y Strasser se estrenarán en una próxima carrera del calendario 2019, mientras que Mason hizo su debut en la carrera inaugural de la temporada de febrero. "Fue un gran momento... cuando aterricé, tuve escalofríos", recuerda Mason. "He estado trabajando 10 años para lograr esta oportunidad, así que es bueno estar finalmente aquí".

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