Personalizado para ganar

Cómo se modifican los aviones para las carreras aéreas.

Como en cualquier equipo de vanguardia en competiciones de motor punteras, los aviones de carreras en la Red Bull Air Race son maravillas de la innovación, y no hay dos iguales. Se trata de obtener el mejor rendimiento por que una milésima de segundo puede ser la diferencia entre ganar y perder.

Como todos los aviones de carreras en el Campeonato del Mundo tienen núcleos de energía eléctricas estandarizados (motor, hélice y escape), los equipos buscan otras formas para mejorar la aerodinámica, el manejo, el enfriamiento del motor y la potencia, mientras que mantienen la aeronave liviana y segura. Entonces, ¿qué hace que un avión sea un avión más competitivo?

Los aviones tienen sistemas de combustible y aceite invertidos (la Figura 1 en la gráfica, ver más abajo) para que puedan volar boca abajo, y también están diseñados para operar con G altas.

La cabina del piloto (2) es ultra-personalizada. Piensa en lo maravilloso que tiene que ser tener el asiento de tu coche ajustado a tu gusto. Luego amplifica ese sentimiento infinito para comprender cuán particular es un piloto de la Red Bull Air Race en cuanto a la posición del asiento, la capacidad de respuesta de la palanca de control y las líneas de visión (a veces incluye una ventana en el suelo). Los paneles de instrumentos de vanguardia pueden dar a los pilotos toda la información que necesitan en una pantalla mientras recopilan datos para el táctico del equipo.

Subiendo por la cabina del piloto, los carenados del avión de carreras (3) han alcanzado nuevos niveles de aerodinámica, y algunos pilotos han encontrado formas de modernizar su casco de forma segura para que su perfil del dosel sea aún más bajo.

Winglets (4), añadidos a los extremos de las alas con una forma doblada que apunta hacia arriba o hacia abajo, y las puntas de las alas, que tienen solo una curva sutil o son planas, pueden reducir la resistencia y aumentar la velocidad de balanceo para una mejor maniobrabilidad. Los equipos trabajan con ingenieros líderes en el mundo para diseñar las versiones más recientes y, con suerte, las mejores.

Las vallas del alerón (5), los generadores de vórtices y la piel sintética de tiburón también mejoran la forma en que el aire fluye sobre el ala. Sus efectos positivos pueden ser difíciles de medir con precisión, pero como dijo el piloto australiano Matt Hall cuando se le preguntó si su piel de tiburón produciría una mejora: "Es mejor tenerla que perder por 0.010 segundos y pensar que es porque no hago modificaciones".

Un fuselaje bien diseñado (6) sobre la cubierta sobre el motor permite que entre una gran cantidad de aire de refrigeración mientras crea la menor resistencia posible. Las tomas de aire se modifican para aumentar la presión del colector y la potencia del motor. Debido a que las ruedas del avión no se retraen, los equipos las cubren con pantalones de ruedas elegantes (7) para reducir la resistencia. "Si cambia la cubierta de la rueda, cambias el flujo de aire. Eso puede darte tal vez un nudo más", explica Cristian Bolton. “Podrías pensar…¿un nudo?...eso no es nada. Pero un nudo son dos centésimas de segundo, lo cual es mucho tiempo en la carrera hoy en día".

Algunas modificaciones se pueden instalar (o deshacer) en los hangares durante una parada del campeonato, incluida una inspección de seguridad realizada por los expertos técnicos de Red Bull Air Race. Pero los equipos prefieren tomarse el tiempo necesario durante la pretemporada para hacer y probar modificaciones lejos de los ojos de sus rivales. Cuando hay carreras consecutivas en la misma región, los equipos pueden encontrar un lugar privado para implementar un cambio de imagen a mitad de temporada.

No todas las personalizaciones son visibles. Una tarea crítica es determinar la configuración óptima del motor (8) del avión para un rendimiento máximo. Encontrar su centro de gravedad ideal es otro grial. Los equipos cambian de peso en la aeronave para encontrar un "punto CG" que crea una resistencia mínima, al tiempo que proporciona un manejo adecuado para el piloto. La última modificación en caliente es la adición de un sistema de refrigeración por agua para ayudar a mantener bajo control las temperaturas del motor.

Para obtener la mejor ventaja sobre sus oponentes, el piloto español Juan Velarde confiesa que “debes intentar ser el primero en implementar una modificación. Luego déjales que te copien”.

¿Funcionan todas las personalizaciones del avión? Muchos resultan en una mejora obvia, pero no es raro que las modificaciones se prueben y rechacen porque no tienen el efecto deseado. Y a veces, el resultado no es medible, pero un piloto percibe un beneficio, o simplemente le gusta seguir adivinando a la competencia. "En este juego tienes que seguir adaptándote", dice el piloto británico Ben Murphy. "Si te quedas quieto, te quedas atrás".
 

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