Présentation par Steve Jones des stages d'entraînement de Challenger

Le Directeur de course nous dit tout

En 2014, le Red Bull Air Race créait la Challenger Cup, véritable pépinière de Master Class. Mais avant que les pilotes puissent rejoindre les rangs, ils doivent faire leurs armes. C'est là que les stages d'entraînement entrent en jeu.

Steve Jones, ancien pilote de course et actuel Directeur de la Challenger Cup, accompagné des anciens pilotes Klaus Schrodt et Sergey Rakhmanin, s'assurent que tout nouveau prétendant à ces Séries soit capable de voler en toute sécurité.

Avant d'être convié à un stage d'entraînement, chacun doit avoir été repéré par l'un des trois coachs. « On ne part jamais de rien, sans aucune information, explique Jones. Klaus les a préalablement observés et a pu se faire une idée de leur pilotage et de leur degré d'expérience. Après ça il me briefe pour que je sache moi aussi de quoi il retourne. »

En dehors de l'Air Race, Schrodt est un formateur de voltige aérienne hautement respecté. Il organise de nombreux stages d'entraînement pour les voltigeurs de niveau mondial, européen et national et connait absolument tous les compétiteurs du circuit. « Quand Klaus détecte quelqu'un de nouveau il nous appelle et on l'observe un peu, poursuit Jones. Il les rencontre lors des compétitions de voltige, mais il peut aussi y avoir des pilotes de démonstrations et des militaires qui participent aux shows. Il existe des endroits où on peut rencontrer plein de pilotes, mais cette totale immersion de Klaus dans le monde la voltige nous permet de repérer les bons éléments en premier. »

Klaus Schrodt et Sergey Rakhmanin avec les Challengers

Les athlètes sont non seulement évalués en fonction de leurs aptitudes à piloter, mais on prend aussi en compte leur personnalité. En Air Race on veut des pilotes compétitifs, sûrs et capables de saisir les instructions des coachs en vol. Ceux-là sont conviés à un stage d'entraînement par les responsables de l'aviation du RBAR. « Moi je chapeaute Klaus, qui effectue 90 % de la formation lors des stages qu'on organise. Avant on faisait 50/50, mais il est tellement excellent que je me contente de superviser et d'expliquer 2-3 trucs quand c'est nécessaire, dit Jones.

Déroulement d'un stage de formation
Les stages du Red Bull Air Race durent plusieurs jours et accueillent jusqu'à 3 nouveaux pilotes.

Pour eux la formation commence tout en douceur. « Les 2-3 premiers jours ont fait du pilotage normal et des procédures d'urgence, le tout sur un aérodrome. Klaus et moi on communique par radio avec les pilotes. On leur demande d'effectuer quelques figures de base, quelques virages avec des G et on leur demande de mal négocier – volontairement et à une altitude sans danger – des virages à fort facteur de charge pour voir ce qui se passe, comment ils réagissent et la manière dont ils maîtrisent leur avion », continue Jones.

À mesure que les pilotes s'améliorent, Jones et Schrodt leur demandent de recommencer de plus en plus bas. Les entraîneurs apprennent ensuite aux pilotes à faire comme s'ils volaient sur un circuit – sans pylônes – avant de les faire voler de plus en plus bas jusqu'à atteindre la hauteur des véritables circuits. « Les premiers jours on leur apprend à piloter comme en Air Race mais en altitude, explique Jones.

Après, on commence à monter un circuit. On pose d'abord une ou deux portes, puis une chicane. On ajoute ensuite plus de portes et les manœuvres à la verticale. Tout cela leur permet de s'habituer doucement à évoluer sur un circuit.

« Le 5e ou le 6e jour, ils volent entre les pylônes et commencent à maîtriser le circuit et on peut alors savoir s'ils seront en mesure d'entrer ou non en Challenger », explique Jones. Mais tous les pilotes ne gagnent pas forcément leur billet. « Il est déjà arrivé que certains soient recalés. Rien n'est garanti. C'est assez difficile », conclut le Directeur.

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